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IANTD Japan 特別プロジェクト「オサガメプロジェクト」

世界遺産の海で生ける化石 ―「オサガメ」の生態を探る―

 南アフリカ共和国が有する世界遺産・イシマンガリソ湿地公園から協力要請を受け、そこに生息し、絶滅危惧種(1A類)に分類されている「オサガメ」の生態探究および保護活動を行います。また活動の一環として産卵床周辺の環境と、卵の孵化に関して可能な限り生態観察を行います。

「オサガメ」についてわかっていることは?


 「オサガメ」はウミガメの中でも他に類を見ない特異な存在です。白亜紀後期に他のウミガメ目から別れ、ティラノザウルスが地上を闊歩する時代から現在に至るまで変わらぬ姿で生き抜いてきた貴重な生ける化石です。
 体長2.5m以上・体重1t近い個体の記録もあるその体は、ウミガメ目だけでなく現存爬虫類の中でも最大と言えます。またマッコウクジラやゾウアザラシなどにしか例を見ない、水深1,000mを超える潜水能力を備える等、「オサガメ」は様々な部分に秀でた能力を併せ持つ非常に魅力的な生き物です。

 しかしそんな「オサガメ」が現在、絶滅の危機に瀕しています。Carl Safinaの報告によれば太平洋域とインド洋域の「オサガメ」は実質的には絶滅状態にあってもおかしくないとされています。一方の大西洋域の「オサガメ」はまだ比較的健全な状態にあるようですが、これは「オサガメ」が備え持つ能力のおかげであると言えます。生息域を柔軟に変化させることが出来、まだ自然の残る多いエリアへの移動が可能であったからだと思われます。また様々な保護活動が行われていることも忘れてはなりません。サンタクルーズ諸島や南アフリカでは、海岸の保護を強化した結果「オサガメ」の数が再び増え始めたとされています。ですが種としての絶対的な個体数が激減していることに変わりはありません。

何故「オサガメ」が絶滅危惧種になってしまったのか


 最大の原因としてはマレーシアなどの地域で「オサガメ」の卵スープは珍味として扱われ、大変人気のあるものだからです。しかし1989年に卵の食用が禁止されても尚、売買は盛んなままでした。食用禁止となったことで、卵を密猟・乱獲するケースが多発し減少の一途をたどっています。そうしたことから「オサガメ」の中には、インドネシア東部や日本の海域に生息域を伸ばしている種もあります。しかしそれもまた、はえなわ漁の網に引っ掛かってしまい多くの「オサガメ」が亡くなってしまうことの原因になりました。
 また科学上のミスも指摘されています。今では卵の周辺温度が30℃以上なら雌が、28℃以下であれば雄が産まれることが大半のケースだということが分かっています。しかしこの事実がわかるまで繁殖保護活動を行っている団体は、繁殖用の卵を蓋のない箱に入れ、たっぷりの太陽を浴びせました。すると孵化する「オサガメ」は雌ばかりだったというのです。こうしてたくさんの事柄が重なり「オサガメ」は絶滅危惧種になってしまったのです。
 生ける化石とも言える「オサガメ」を私たちの時代で絶滅させないためには、より積極的な「オサガメ」に対する保護活動が必要となるのは言うまでもありません。特に「オサガメ」が健全性を保っている地域の存在は重要です。健全性の維持と今まで以上の積極的な保護活動が、着実な効果を上げる可能性を秘めているからです。

私たちが行う活動内容

 私たちは絶滅に瀕している「オサガメ」に対して、次のようなことを第一ステップとして行いたいと思っております。
 「オサガメ」が産卵するビーチをエリアに持つ、南アフリカ世界遺産・イシマンガリソ湿地公園内での、産卵に訪れる「オサガメ」の生態観察行う計画を立てています。公園内での「オサガメ」の産卵活動を、親亀が海から上がって海に戻るまでの全てを画像記録し、それと同時に時間・気温・水温・潮汐等の周辺環境をデータ化します。さらに産卵床周辺の環境の記録と卵の孵化、孵化後の子亀の行動に関しても可能な限り記録することで「オサガメ」の生態探究と保護活動の基盤を築きたいと考えています。
 将来的にはイシマンガリソ湿地公園と協力してオサガメの個体数の増加を目指す計画です。


IANTD Japan Special Projects [Leatherback turtle Project]

Spawning behavior of Leatherback turtle at World Heritage of South Africa
-an attempt of contribution for conservation of the endangered species-


Under the request from the authority of Ishmangaliso Wetland Park, world heritage of the South Africa, we cooperate to investigate the spawning behavior and to promote conservation of the leatherback turtle, Dermochelys coriacea, an endangered species of IA. To clarify their demand for spawning, environmental factors such as nest temperature and humidity will be monitored and process of hatching will be observed.

What have been clarified.

The leatherback turtle can be easily identified from other sea turtles by its unique feature, lacking of hard-shell, but with five ridges together with its extraordinary large size. Their ancestor parted from ancestor of the living other hard-shelled seven species, at late Cretaceous period, around 80 million years ago. And thus the leather back turtle may be regarded as a living fossil.
Size exceeding more than 2.5m, weighing about 1 ton, is the largest not only among the sea turtles but all the living reptiles. Together with its diving ability more than 1200 meter deep recorded off the coast of Cape Verde, and the ability migrating up to sub-boreal waters, are unique and miraculous feature of the animal.
Although their extraordinarily high ability of migration, they are grouped into seven sub-populations, viz East Pacific, West Pacific oceans of Pacific; North Indian Ocean of Indian Ocean, Northeast Atlantic, Northwest Atlantic, Southwest Atlantic, Southeast Atlantic oceans of Atlantic. Unfortunately, the species is listed as an endangered species. According to Carl Safina (2014) sub-populations of Pacific and Indian Oceans, are regarded as extinct in actual state. While the Atlantic sub-populations are regarded relatively healthy. Especially, in South Africa, protection of the group started in early as 1963 and the number of nest were maintained around 300 per year. On the contrary, judging from the nesting activity, most sub-populations of the Pacific leatherback turtle are declining significantly. In several thousands of nest were observed in early 70’s in Malaysian coast decreased less than few hundreds, and in Mexico, nests were counted as high as 10 thousands in early 80’s but was decreased few hundreds in recent years.

Why are they threatened for the extinction?

The main causes of the decline of the populations in the Pacific were regarded as the harvesting adult and egg collection for local subsistence, followed bycatch by gill-net, and by the destruction of spawning site such as deposition of artificial debris and logs on the beach become obstacles for nesting. Also lighting around nesting beach will result disorientation of hatchlings. Plastic bags floating in the surface water will be mistaken as food organisms by adults. Sex of hatchlings of leatherback turtles is regulated by temperature-dependent sex determination (TSD) like other sea turtles. Higher incubation temperature (>30) produce female hatchlings and primary sex rations are often highly female-biased, and lower incubation temperature (<28) produce male hatchlings. Also higher temperature reduce emergence of hatchlings from their nest. Thus global warming also threatens the leatherback turtle. Thus, in the treatment of artificial incubation of leatherback turtle, temperature dependence in sex determination should be taken into consideration.

Sustain the living fossil in healthy level to the following generations.

We have to promote more active conservation of the leatherback turtle. Our action plan is as follows: Observation on the spawning female at the coast of northern South Africa ie. emergence from sea and search for nesting site, and return to sea.

  • Protection of spawning female
    • 1.Collection of detailed information of survival of hatchlings such as incubation period, emergence time, air temperature, weather conditions, water temperature, lunar cycle, solar activity. These criteria will be compared in relation with activity of each hatchling and the survival rate.
  • Conservation of hatchlings
    • 2.Observation of hatchlings emergence from nest, orientation to the shore, and their offshore migration


Most observation above mentioned will be filmed and presented for the promotion of social awareness on the protection of the species.